mayo 1, 2021

Cómo la industria espacial se ha adaptado a la vida bajo el coronavirus

La NASA se apaga … de alguna manera

El 8 de marzo, el Centro de Investigación Ames de la NASA en California se convirtió en el primer sitio importante de la agencia en emitirpolíticas obligatorias de teletrabajo después de que uno de sus empleados dio positivo por covid-19. El resto de la NASA hizo lo mismo poco después.

Todas las tareas que podían realizarse de forma remota se trasladaron al teletrabajo, incluida la mayoría de los tipos de misiones en curso y proyectos de investigación. Cualquier trabajo que tuviera que llevarse a cabo en el sitio pero que pudiera esperar fue detenido. Incluso el trabajo sobre el telescopio espacial James Webb fue suspendido.

Los proyectos considerados «de misión crítica» (aquellos que debían cumplir un horario estricto) fueron excluidos de las restricciones sobre el teletrabajo. Esto incluyó el rover Mars 2021 (ahora llamado Perseverance) en el laboratorio Jet Propulsion y el lanzamiento de SpaceX Crew Dragon en el Centro Espacial Kennedy. Las misiones a Marte se lanzan cuando la Tierra y Marte están más cerca, para ahorrar en combustible y energía. Esta ventana se abre aproximadamente cada dos años, por lo que Mars 2021 debe lanzarse más adelante este verano si llega a Marte a tiempo. Y para Crew Dragon, el argumento era que desestimar las misiones de la ISS podría abrir el riesgo de dejar la estación espacial debajo de la tripulación en el camino.

Teletrabajo del equipo de curiosidad.
La misión rover Curiosity de la NASA continúa, con el equipo trabajando desde casa. Las fotos de la izquierda son del 20 de marzo de 2021, el primer día que todo el equipo de la misión trabajó de forma remota.

NASA / JPL-CALTECH

Trabajar en las salas limpias de la agencia donde se construye y prueba el hardware es más o menos lo de siempre. El personal ya usa guantes y máscaras regularmente, pero de acuerdo con las nuevas pautas, las máscaras ahora son una parte obligatoria para ir a trabajar, al igual que las distancias de al menos seis pies entre las personas.

Sin embargo, el espacio es un sector de hardware. No puedes construir y probar todo desde casa.

El sector privado

Incluso en el sector espacial privado, los bloques obligaron a los laboratorios y las estructuras de hardware a cerrarse, poniendo fin a actividades como el lanzamiento y la producción. Algunas compañías han sucumbido por completo. Bigelow Aerospace despidió a todos sus empleados a fines de marzo. La compañía de Internet satelital OneWeb se declaró en quiebra, culpando al coronavirus por su incapacidad para recaudar fondos.

Otras compañías, especialmente las más pequeñas, se han detenido en un intento de esperar hasta que las economías se reabran. El Rocket Lab pospuso las operaciones de lanzamiento hasta marzo, pero planea reanudar el 11 de junio. El trabajo de Relativity Space en el desarrollo de un cohete impreso en 3D se ha ralentizado (aunque no se ha detenido) por la pandemia (el Centro Espacial Stennis de la NASA, donde se basaba el programa de motores de cohetes de la compañía, se ha cerrado principalmente) . Pero la compañía le dijo a CNBC que no tiene planes de despidos y que todavía está en funcionamiento.

Otras compañías están avanzando con pocas interrupciones. Aunque el rival OneWeb ha fallecido, SpaceX ha lanzado 482 satélites Starlink en órbita para su constelación de Internet satelital. Y SpaceX continúa trabajando en las pruebas de Starship. Virgin Orbit intentó su primer vuelo de prueba al espacio hace un par de semanas.

Lo que ha mantenido a la industria en gran medida en movimiento son los contratos gubernamentales, otorgados por la NASA y el Departamento de Defensa. Hasta ahora, estos no se han ralentizado. A fines de abril, la NASA seleccionó tres compañías para desarrollar sistemas de aterrizaje lunar para el programa Artemis. Más adelante esta semana, elegirá la compañía que lanzará la misión rover VIPER a la luna para encontrar hielo de agua. La agencia también acaba de adjudicar a Northrop Grumman un contrato para desarrollar un módulo de vivienda para Lunar Gateway.

Proyectos nuevos

Durante la pandemia, muchos ingenieros espaciales redirigieron sus esfuerzos hacia proyectos más directamente asociados con el coronavirus. En JPL, los ingenieros de la NASA desarrollaron un nuevo tipo de ventilador que podría producirse rápidamente. El diseño tiene licencia gratuita para los fabricantes interesados, de los cuales ahora hay ocho en una fila. Virgin Orbit también ha desarrollado su propio ventilador. Blue Origin y Boeing están fabricando protectores faciales y otros equipos de protección personal para profesionales de la salud.

ingenieros con prototipo de ventilador
Parte del equipo de ingeniería que desarrolló un nuevo prototipo de ventilador para pacientes con coronavirus en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

NASA / JPL-CALTECH

Otras compañías han encontrado sus servicios más demandados que nunca. Maxar y Planet, compañías que administran una flota de satélites para la observación de la Tierra, han visto una creciente demanda de los datos recopilados, ya que ayudan a rastrear las tendencias mundiales y regionales en las actividades humanas y naturales. Las compañías de telecomunicaciones como Intelsat y Hughes han publicado declaraciones que afirman que están trabajando para expandir sus capacidades de red satelital para soportar infraestructura esencial, administrar aulas remotas y mantener hospitales y clínicas en línea. El uso de la telemedicina ha aumentado durante la pandemia, lo que llevó a la Agencia Espacial Europea a comprender si podría actuar como un «agente honesto» que ayuda a proporcionar supervisión y directrices a las compañías de satélite que desean ayudar a expandir directamente los servicios de telemedicina. La ESA celebró un simposio en Italia el mes pasado para discutir estos temas.

Regresar a la normalidad

Con gran parte de los Estados Unidos y otras partes del mundo comenzando a reabrir sus economías, la industria espacial espera volver a la normalidad, o al menos una versión de lo normal. Mars 2021 se lanzará el 17 de julio. La NASA y Northrop Grumman están tratando de volver a encarrilar el desarrollo de James Webb, aunque aún no se ha decidido una fecha de lanzamiento. Trabajando en el Sistema de Lanzamiento Espacial, el nuevo cohete de la NASA que se supone que envía personas a la luna, debería comenzar de nuevo en unas pocas semanas. La NASA ahora dice que planea lanzar SLS por primera vez a fines de 2021.

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