mayo 20, 2022

Cómo SpaceX y Elon Musk podrían retrasar su próximo vuelo

Por lo general, puede culpar de un retraso en el vuelo de un avión a un puñado de los sospechosos habituales, como el mal tiempo, los problemas mecánicos y el tráfico en la pista. Pero gracias al auge de la industria espacial comercial, ahora hay una nueva y sorprendente fuente de interrupción de los viajes aéreos: los lanzamientos de cohetes.

En las últimas semanas, los vuelos que entran y salen de Florida han experimentado un fuerte aumento de los retrasos. El Aeropuerto Internacional de Palm Beach experimentó más de 100 retrasos o cancelaciones solo el 15 de abril. (Algo de esto se puede atribuir a un aumento en los vuelos privados y chárter). Las cosas son aún peores en el Aeropuerto Internacional de Jacksonville, donde hubo casi 9,000 retrasos en los vuelos en marzo. La semana pasada, los reguladores federales se reunieron para discutir estas interrupciones, que reflejan muchos de los desafíos actuales que enfrenta la industria de la aviación, incluidas las tormentas, el aumento del costo del combustible para aviones, la pandemia de Covid-19 y la escasez de trabajadores de las aerolíneas. Pero en Florida, un número cada vez mayor de lanzamientos espaciales, particularmente aquellos en el área de Cabo Cañaveral, también están complicando los horarios de los vuelos.

“Cierran un espacio aéreo significativo en la costa este antes, durante y después de un lanzamiento. Ese tráfico tiene que ir a alguna parte «, dijo a Recode John Tiliacos, vicepresidente ejecutivo de finanzas y adquisiciones del Aeropuerto Internacional de Tampa. «Es como poner 10 libras de papas en una bolsa de cinco libras, así que quédese más lejos. en la costa oeste de Florida».

Si bien estos retrasos se concentran actualmente en Florida, este problema podría empeorar mucho, especialmente con el aumento en la cantidad de vuelos espaciales y la apertura de nuevas instalaciones de lanzamiento, o puertos espaciales, en otras partes del país. La situación también es una señal de que la llegada de la segunda era espacial podría tener un impacto inesperado e incluso extremadamente inconveniente en la vida cotidiana.

El problema de la nave espacial es relativamente simple: los controladores de tráfico aéreo actualmente tienen que aterrizar o redirigir vuelos durante los lanzamientos. Para atravesar la atmósfera y llegar al espacio, los cohetes primero deben viajar a través del espacio aéreo monitoreado por la Administración Federal de Aviación (FAA), que supervisa los centros de control de tráfico aéreo y la navegación aérea en todo el país. Aunque estos cohetes generalmente solo pasan unos minutos en este espacio aéreo, pueden crear desechos, como piezas de hardware de cohetes gastados, ya sea porque están diseñados para sacar sus cargas útiles en etapas o porque la misión falló. Los propulsores reutilizables utilizados por algunas naves espaciales, como el Falcon 9 de SpaceX, también caen en este espacio aéreo.

Para asegurarse de que los aviones no sean golpeados por estos escombros, la FAA generalmente evita que los vuelos viajen dentro de un bloque de cielo en forma de rectángulo que puede abarcar de 40 a varios cientos de millas de largo, según el tipo de lanzamiento. Por lo general, hay un aviso de aproximadamente dos semanas antes de cada lanzamiento y, durante este tiempo, los controladores de tránsito aéreo pueden desarrollar arreglos alternativos para los vuelos programados para ese día. Durante el lanzamiento, los funcionarios de aviación rastrean la entrada del vehículo al espacio y luego esperan noticias de los expertos que analizan la trayectoria de los escombros creados por el lanzamiento en tiempo real. Si hay escombros, los controladores de tráfico aéreo esperan hasta que vuelven a caer a la Tierra, lo que suele tardar entre 30 y 50 minutos. Una vez que esto suceda, los vuelos regulares pueden volver a sus rutas de vuelo normales.

Un solo lanzamiento espacial puede interrumpir cientos de vuelos. Por ejemplo, un lanzamiento de SpaceX Falcon Heavy en 2018 -el mismo vuelo que lanzó el Tesla Roadster de Elon Musk al espacio- afectó a 563 vuelos, creó un total de 4645 minutos de retraso y obligó a los aviones a volar 34 841 millas náuticas más, según datos de la FAA. Ese kilometraje adicional se acumula rápidamente, especialmente si considera el combustible adicional y las emisiones de carbono involucradas. Investigadores de la Universidad Aeronáutica Embry-Riddle en Daytona Beach, Florida, estiman que un solo lanzamiento espacial podría costar a las aerolíneas hasta $ 200,000 en combustible adicional para 2027 y hasta $ 300,000 en combustible adicional durante la próxima década.

La FAA insiste en que está haciendo mejoras. El año pasado, la agencia comenzó a usar una nueva herramienta, el Integrador de datos espaciales, que comparte datos sobre naves espaciales de manera más directa durante los lanzamientos y permite que la agencia reabra el espacio aéreo más rápido. La FAA también afirma que ha reducido con éxito la duración de los cierres del espacio aéreo relacionados con el lanzamiento de unas cuatro a poco más de dos horas. En algunos casos, la agencia ha logrado reducir ese tiempo a tan solo 30 minutos.

“Un objetivo final de los esfuerzos de la FAA es reducir los retrasos, las desviaciones, el consumo de combustible y las emisiones de las aerolíneas comerciales y otros usuarios del Sistema Nacional del Espacio Aéreo a medida que aumenta la frecuencia de las operaciones espaciales comerciales”, dijo la agencia en un comunicado.

Un gráfico que representa el número creciente de lanzamientos de cohetes autorizados en los Estados Unidos.

faa.gov

Y la frecuencia de los lanzamientos va en aumento. Hubo 54 lanzamientos espaciales con licencia supervisados ​​por la FAA el año pasado, pero la agencia cree que el número podría crecer en 2022 gracias al aumento del turismo espacial, la creciente demanda de satélites de Internet y las próximas misiones de exploración espacial. Estos lanzamientos también pueden volverse más comunes en otras partes del país a medida que los nuevos puertos espaciales, que a menudo se construyen en o cerca de los aeropuertos existentes, aumentan las operaciones. La FAA ya ha autorizado más de una docena de ubicaciones de puertos espaciales diferentes en los Estados Unidos, incluido Spaceport America en Nuevo México, donde Virgin Galactic lanzó su vuelo inaugural el verano pasado, así como Colorado Air and Space Port, una instalación de transporte espacial ubicada seis millas del Aeropuerto Internacional de Denver.

El papel de la FAA en el auge de la industria espacial comercial se está volviendo cada vez más complejo. Además de los lanzamientos de certificaciones y licencias, las responsabilidades de la FAA también incluyen el estudio del impacto ambiental de los viajes espaciales y la supervisión de nuevos puertos espaciales. Eventualmente, la agencia también tendrá que monitorear la seguridad de los pasajeros espaciales. Esto se suma a todos los otros tipos nuevos de vehículos voladores que la FAA tendrá que vigilar, como drones, taxis aéreos voladores, aviones supersónicos e incluso, posiblemente, globos calientes.

«Donde las cosas se cuestionan es más sobre: ​​¿Cómo encajan todos estos diferentes tipos de vehículos en el sistema del que es responsable la FAA?» Ian Petchenik, quien dirige las comunicaciones del servicio de seguimiento de vuelos aéreos Flightradar24, le dijo a Recode. «Las cosas se van a complicar mucho más y tener una manera de averiguar quién tiene prioridad, cuánto espacio necesitan y cuáles son los márgenes de seguridad, creo, es un problema mucho mayor a largo plazo».

Si bien todavía estamos en los primeros días de la industria espacial comercial, algunos ya han expresado su preocupación de que la agencia no se dirige en la dirección correcta. La Asociación de Pilotos de Líneas Aéreas advirtió en 2019 que el enfoque de la FAA podría convertirse en un «método prohibitivamente costoso para apoyar las operaciones espaciales» e instó a la agencia a continuar reduciendo la duración de los cierres del espacio aéreo durante los lanzamientos espaciales. Al menos un congresista, el representante Peter DeFazio, ya está preocupado porque la FAA está priorizando los lanzamientos de vuelos espaciales comerciales sobre los viajes aéreos tradicionales, que sirven a una cantidad significativamente mayor de personas.

Más allá de los retrasos en los vuelos, el floreciente negocio de los viajes espaciales ya ha impactado todo, desde los reality shows que podemos ver y los tipos de trabajos que podemos conseguir, hasta la política internacional y, debido a la enorme huella de carbono de la industria, la amenaza del cambio climático. Ahora parece que la industria espacial comercial también puede influir en el momento de su próximo viaje a Disney World.

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