Covid-19 ha barrido el mito de la innovación de Silicon Valley

Olvidando por un momento que esto proviene del mismo tipo que explicó en 2011 «por qué el software se está comiendo el mundo», Andreessen, un ícono de Silicon Valley, tiene razón. Como George Packer escribió en el Atlántico, la pandemia de coronavirus ha revelado mucho de lo que se ha roto y caído en la política y la sociedad en Estados Unidos. Nuestra incapacidad para producir los medicamentos y las cosas que necesitamos desesperadamente, como equipos de protección personal y suministros para cuidados críticos, es un ejemplo mortal.

Silicon Valley y la gran tecnología en general han sido ingenuos para responder a la crisis. Por supuesto, nos dieron Zoom para que los afortunados trabajen entre nosotros y Netflix para mantenernos saludables; Amazon es un salvador en estos días para quienes evitan las tiendas; Los iPad tienen una gran demanda e Instacart está ayudando a alimentar a muchas personas aisladas. Pero la pandemia también ha revelado los límites y la impotencia de las sociedades más ricas del mundo (y, según nos han dicho, el lugar más innovador en la tierra) frente a la crisis de salud pública.

La gran tecnología no construye nada. Es poco probable que nos proporcione vacunas o pruebas de diagnóstico. Parece que ni siquiera sabemos cómo hacer una bola de algodón. Aquellos que esperan que Estados Unidos pueda convertir su industria tecnológica dominante en una dinámica de innovación pandémica se sentirán decepcionados.

No es una queja nueva. Hace una década, después de lo que una vez llamamos «la» gran recesión, Andrew Grove, un ex gigante de Silicon Valley, escribió un artículo en Bloomberg BusinessWeek denunciando la pérdida de la capacidad de fabricación estadounidense. Describió cómo Silicon Valley fue construido por ingenieros dispuestos a reducir el tamaño de sus inventos; «El momento mítico de la creación en el garaje, a medida que la tecnología pasa del prototipo a la producción en masa». Grove dijo que aquellos que argumentaron que deberíamos dejar que «viejas compañías cansadas que hacen morir la producción de bienes» estuvieran equivocadas: la ampliación y la producción en masa significa construir fábricas y contratar a miles de trabajadores.

Pero Grove no solo estaba preocupado por los trabajos perdidos mientras la fabricación de iPhone y microchips se fue al extranjero. Él escribió: «Perder la capacidad de escalar eventualmente dañará nuestra capacidad de innovar».

La pandemia ha aclarado este problema festivo: Estados Unidos ya no es muy bueno para proponer nuevas ideas y tecnologías relevantes para nuestras necesidades más básicas. Somos buenos para diseñar un brillo brillante, basado principalmente en software, que hace que nuestra vida sea más cómoda de muchas maneras. Pero somos mucho menos capaces de reinventar la atención médica, repensar la educación, hacer que la producción y distribución de alimentos sean más eficientes y, en general, liberar nuestros conocimientos técnicos en los sectores más grandes de la economía.

A los economistas les gusta medir la innovación tecnológica como el crecimiento de la productividad, el impacto de cosas nuevas y nuevas ideas en la expansión de la economía y en hacernos más ricos. En las últimas dos décadas, estos números para los Estados Unidos han sido tristes. Aunque Silicon Valley y las industrias de alta tecnología han prosperado, el crecimiento de la productividad se ha ralentizado.

La última década ha sido particularmente decepcionante, dice John Van Reenen, un economista del MIT que recientemente escribió sobre el problema (pdf). Sostiene que la innovación es la única forma en que un país avanzado como Estados Unidos puede crecer a largo plazo. Existe un amplio debate sobre las razones detrás del lento crecimiento de la productividad, pero, dice Van Reenen, también hay una amplia evidencia de que la falta de investigación y desarrollo financiados por el gobierno y las empresas es un factor determinante.

Su análisis es particularmente relevante porque cuando los Estados Unidos comiencen a recuperarse de la pandemia de 19 epidemias y reinicien sus negocios, estaremos desesperados por encontrar formas de crear empleos con salarios altos y estimular el crecimiento económico. Incluso antes de la pandemia, Van Reenen propuso «un enorme conjunto de recursos de I + D que se invierten en áreas donde las fallas del mercado son más importantes, como el cambio climático». Muchos ya están renovando las solicitudes de estímulo ecológico y mayores inversiones en infraestructuras muy necesarias.

Entonces sí, ¡construyamos! Pero al hacer esto, recordamos uno de los fracasos más importantes revelados por covid-19: nuestra capacidad reducida para innovar en áreas que realmente importan, como la atención médica y el cambio climático. La pandemia podría ser la alarma que necesita el país para comenzar a abordar estos problemas.

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