mayo 2, 2021

El bloqueo obligó a los deportes a virtualizarse. La experiencia cambiará para siempre.

El rugido dentro de un estadio lleno se escucha más de lo que se escucha, una especie de zumbido de todo el cuerpo. Mientras el locutor de PA lleva a la audiencia a un crescendo, música tecno que bombea y enciende nuestras cabezas, figuras distantes se elevan en el escenario, se sientan frente a teclados y pantallas de PC y se colocan los auriculares del helicóptero sobre las orejas para apagar el sonido de 10,000 personas cantando sus nombres.

Hace dos años viajé a Katowice, Polonia, para hacer un video documental corto sobre deportes electrónicos. El gigantesco estadio Spodek de la ciudad alberga algunos de los eventos de juegos profesionales más grandes del mundo, incluidos los campeonatos mundiales Intel Extreme Masters para el juego de disparos en primera persona Counter-Strike y el juego de estrategia de alta velocidad StarCraft. IEM 2018 fue el más grande de la historia, con un pozo de premios de un millón de dólares y alrededor de 100,000 fanáticos que se presentaron para animar a sus equipos favoritos.

Este año, esos equipos jugaron en silencio. El 23 de febrero, con los casos de covid-19 apareciendo en toda Europa, el gobierno local en Katowice desconectó medio día antes de que comenzara el evento. Los jugadores pudieron competir, pero sin una audiencia en vivo. «Verlo vacío fue absolutamente desgarrador», dice Michal Blicharz, vicepresidente de juegos profesionales en ESL, la organización de deportes electrónicos más grande del mundo, que organiza eventos Spodek.

IEM 2021 fue uno de los primeros eventos deportivos importantes en ser golpeado por covid-19. Cientos de otros han sido cancelados desde entonces. Para los mejores atletas de la Premier League, NFL, NBA, NHL y otros, esto significó quedarse en casa la mayor parte de la temporada. Pero si su hogar tiene una conexión a Internet, aún puede jugar videojuegos.

Los campeonatos de esports Intel Extreme Masters atraen a grandes multitudes en vivo

PIOTR DRABIK / FLICKR

Los últimos tres meses han visto el mayor cruce entre la corriente principal y los deportes electrónicos. Los equipos y los promotores llenaron sus programas repentinamente vacíos con versiones de videojuegos de sus deportes, haciendo felices a los fanáticos y patrocinadores. Los organismos de radiodifusión como Sky Sports, Fox Sports y ESPN han mostrado horas de cobertura de deportes electrónicos, incluidas estrellas de fútbol y fútbol que juegan simuladores de fútbol y Madden y FIFA. La Fórmula 1 ha corrido una temporada completa de premios británicos utilizando su videojuego con licencia oficial. Y en Australia, los equipos de NRL se enfrentaron en Fortnite en lugar de rugby. «De repente, entre todo el ruido del entretenimiento competitivo, éramos los únicos», dice Blicharz.

Pero con los deportes tradicionales como el fútbol de la Premier League ahora en la televisión, ¿cuál es el siguiente paso para los deportes electrónicos? ¿Fue esta vez bajo el centro de atención lo suficiente como para abrirse paso? Quizás, pero no en su forma habitual. Si los deportes electrónicos tienen un futuro en horario estelar, podría ser uno que se base en el mismo Celebrity MasterChef como en los juegos de núcleo duro.

Volver a lo básico

Cuando se aplicaron los bloqueos, los deportes electrónicos se adaptaron más rápidamente que sus primos tradicionales. A pesar de la agitación, organizar un evento virtual fue más un retroceso que un rediseño total, como lo sería para la mayoría de los deportes tradicionales. Los videojuegos como Counter-Strike solo se han convertido en rellenos de estadios en la última década. Antes de eso, todos los juegos de deportes electrónicos se realizaban en Internet, y las rondas clasificatorias para torneos a menudo todavía lo hacen. «Recuperar las cosas 10 años no fue una gran sorpresa: aún pudimos operar», dice Blicharz.

Para los equipos deportivos reales, la adaptación no fue tan fácil, aunque algunos estaban mejor preparados que otros. Un puñado de equipos han disfrutado de los deportes electrónicos durante un tiempo. Los Dallas Cowboys tienen un gran centro de deportes electrónicos, por ejemplo. En Europa, la Premier League organiza una temporada de partidos de FIFA junto con sus juegos principales. La Asociación Australiana de Fútbol administra una liga similar de deportes electrónicos.

Pero fueron los deportes de motor los que se prepararon y reaccionaron más rápido. La FIA (Federación Internacional del Automóvil, o Federación Internacional del Automóvil), que es el organismo rector internacional para muchos deportes de motor, desde el automovilismo hasta la Fórmula 1, ha estado invirtiendo en deportes electrónicos durante varios años: la Fórmula 1 se ha organizado un campeonato para su videojuego con licencia oficial desde 2017.

Esta experiencia previa significaba que cuando se dibujaban eventos en vivo, la Fórmula 1, la Fórmula E, IndyCar y NASCAR estaban listos para llenar los agujeros con versiones de videojuegos.

La Fórmula 1 Esports Series ha estado activa desde 2017

GFINITY

El Gran Premio Virtual 2021 se organizó desde cero en cinco días, dice Paul Kent, jefe de deportes electrónicos y juegos competitivos en Gfinity, una compañía británica que organiza eventos de deportes electrónicos y ha trabajado con la Fórmula 1 para Las carreras de este año. En lo que se presentó como un evento de caridad, se invitó a celebridades y otras estrellas del deporte a competir junto a los conductores de los deportes electrónicos de Fórmula Uno y la lista tradicional.

El primer desafío fue enviar más de una docena de grandes plantas de simulación a los participantes de toda Europa, justo cuando los centros de transporte se estaban cerrando. En lugar de los controladores de videojuegos, los deportes electrónicos de Fórmula 1 utilizan simuladores de tamaño de cabina. Estos fueron enviados en cajas de vuelo que contienen chasis, asiento, volante, pedales, sin mencionar la poderosa PC y la pantalla grande.

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