mayo 3, 2021

¿Es seguro enviar a los niños de regreso a la escuela?

Covid-19 ha sido disruptivo y desconcertante para todos, pero especialmente para los niños. En el Reino Unido y la mayoría de los Estados Unidos, las escuelas cerraron en marzo. Muchos de ellos mantendrán sus puertas cerradas hasta el otoño. Son seis meses sin la normalidad de un día escolar, sin mencionar un descanso significativo sin educación formal para los muchos niños que no pueden acceder a las lecciones en línea.

Es un problema global. Según las Naciones Unidas, las escuelas han tenido que cerrar en 191 países, afectando a más de 1.500 millones de estudiantes y 63 millones de docentes. Pero en muchos países, las escuelas están reabriendo con precaución: en Alemania, Dinamarca, Vietnam, Nueva Zelanda y China, los niños están en su mayoría detrás de sus escritorios. Todos estos países tienen dos cosas en común: bajos niveles de infección y una capacidad razonablemente sólida para rastrear brotes.

¿Qué pasa con el Reino Unido o los Estados Unidos, donde el número de casos es relativamente alto y los sistemas de seguimiento todavía están en las primeras etapas? ¿Cómo sabremos cuándo es seguro que los niños regresen? Nunca puede haber una garantía de hierro fundido. Pero para que los padres puedan medir el nivel de riesgo, hay tres preguntas que deben responderse. ¿Cuán sensibles son los niños a covid-19? ¿Cuánto les influye? ¿Y lo transmiten a otros?

Sabemos que los niños tienen menos probabilidades de contraer coronavirus que los adultos. Eso es aproximadamente la mitad de las probabilidades, para ser precisos, según un estudio reciente de la London School of Hygiene & Tropical Medicine (LSHTM) que utiliza datos de China, Italia, Japón, Singapur, Canadá y Corea del Sur, publicados en Nature Medicine. Una encuesta de 149.760 personas con covid-19 realizada por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Encontró que los niños menores de 17 años, que representan el 22% de la población de EE. UU., Representan menos del 2% de las infecciones confirmadas en el Estados Unidos.

Estos hallazgos fueron respaldados por un metaanálisis de 18 estudios realizados por investigadores del University College London, que descubrieron que los niños menores de 18 años tenían un 56% menos de probabilidades de contraer coronavirus de una persona infectada que adultos Por otro lado, es probable que los niños tengan un contacto más cercano con otros que los adultos, especialmente en una escuela, lo que podría mitigar los beneficios protectores que obtienen al aumentar la probabilidad de contraer el virus. Aun así, los números parecen prometedores.

Si, a pesar de esto, los niños están infectados, ¿cuánto les afecta?

El estudio LSHTM sugiere que cuando los niños toman covid-19, generalmente obtienen efectos muy leves. Solo uno de cada cinco de los de 10 a 19 años tenía síntomas clínicos, en comparación con el 69% de los adultos mayores de 70 años. Es extremadamente improbable que los niños mueran de coronavirus: durante las nueve semanas pico de la pandemia en Inglaterra y Gales, solo cinco niños de 14 años murieron menos, de una población de casi 11 millones en ese grupo de edad, según datos oficiales analizados por David Spiegelhalter, estadístico de la Universidad de Cambridge. Una preimpresión en la revista Public Health descubrió que en siete países hasta el 19 de mayo, hubo 44 muertes de 19 a 19 de más de 137 millones de niños menores de 19 años. Esta es una tasa de menos de 1 en 3 millones. Ahí es un nuevo síndrome inflamatorio desagradable relacionado con covide en niños similar a la enfermedad de Kawasaki, pero es extremadamente raro. «Creo que ha habido menos de 500 casos reportados en todo el mundo», dice Tina Hartert, profesora de medicina en el Instituto Vanderbilt de Infección, Inmunología e Inflamación en Nashville, Tennessee. El mensaje parece ser que los padres no deberían preocuparse indebidamente por lo que podría pasarles a sus hijos si contraen el virus.

La última pregunta crucial: ¿en qué medida los niños transmiten el coronavirus una vez infectados? «Si echas un vistazo a la literatura revisada por pares, es muy variada. La respuesta simple es que no lo sabemos», dice Jeffrey Shaman, un experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Columbia. Un niño de nueve años con coronavirus en los Alpes franceses en febrero no transmitió el virus a nadie más a pesar de la exposición a más de 170 personas, incluido el contacto cercano dentro de las escuelas. Sin embargo, no deberíamos leer demasiado en un estudio. Por otro lado, los investigadores de la Universidad de Berlín evaluaron a 3.712 pacientes covid-19, incluidos 127 menores de 20 años, y concluyeron que los niños pueden transportar la misma carga viral que los adultos, lo que parece estar relacionado infectividad

Uno de los mayores temores es que un niño pueda recolectar el coronavirus en la escuela y llevárselo a su abuela. «El riesgo para los niños es bajo y no es malo para mí o para mi pareja, pero me preocupa que regresen a la escuela y vean a mis padres», dice Kirsten Minshall, padre de dos niños de 9 y 11 años que viven en Una ciudad costera en Kent, Reino Unido.

Es posible que los niños introduzcan el covid-19 en su familia: un estudio chino identificó tres ocasiones en que un niño menor de 10 años era el «caso índice» en un hogar. Pero parece ser raro.

El corazón del problema son los datos, o más precisamente su falta. Dado que los niños tienen menos probabilidades de atrapar covid-19 y, si lo hacen, es probable que tengan síntomas más leves, es menos probable que sean vistos por los médicos o examinados. Esto significa que es difícil obtener datos confiables y de alta calidad sobre esta cuestión.

Se espera que un gran estudio financiado por los Institutos Nacionales de Salud de los Estados Unidos, lanzado el mes pasado, ayude. Examinará los hisopos nasales de casi 2,000 familias en 10 ciudades cada dos semanas. El objetivo es comprender qué papel juegan los niños en la transmisión, dice Hartert, quien está realizando el estudio. El registro acaba de finalizar y se esperan los primeros resultados en unas pocas semanas.

Las investigaciones serológicas en toda la población, que evalúan la presencia de anticuerpos contra el covid-19 en muestras de sangre, también ayudarán a cerrar la brecha de datos. Los estudios que comparan áreas en las que se han reabierto escuelas y aquellas en las que no se han abierto podrían ser de gran ayuda. Si termina siendo el caso donde los niños son menos susceptibles a las infecciones, esto sugiere que cerrar las escuelas no será una forma muy importante de reducir la transmisión a través de la sociedad, dice Rosalind Eggo, modeladora de enfermedades infecciosas en LSHTM, quien es estado involucrado en el estudio. Sin embargo, advierte que es difícil separar el cierre de las escuelas de todas las demás acciones tomadas al comienzo de la pandemia.

«Es muy difícil entender lo que sucedió con la transmisión cuando las escuelas cerraron, porque sucedió al mismo tiempo que muchas otras intervenciones, como un bloqueo general, remoción y una mayor higiene», dice.

Pero nada de esto está dirigido a un grupo importante, sin el cual ninguna escuela puede funcionar: los maestros.

«Algunos maestros serán ancianos y no hay una respuesta fácil para ellos. Son un riesgo increíblemente alto», dice Hartert. Muchas de las escuelas que se han reabierto en todo el mundo han introducido medidas de eliminación y programas que minimizan el contacto entre grupos escolares.

«Tengo menos miedo de enseñar que voy al supermercado», dice Marleen Slingenbergh, directora de biología de Alexandra Park School en Londres, donde algunas escuelas han reabierto para una pequeña porción de sus estudiantes. Él dice que esto se debe a que la escuela ha dado prioridad a la seguridad que tienen: los estudiantes deben desinfectar sus manos entre las clases, los maestros deben permanecer al menos a dos metros de distancia de los estudiantes al frente de la clase y hay estricta política de «uno a la vez» baños, por ejemplo.

Dicho esto, la mayoría de los estudiantes aún no han regresado. Slingenbergh teme que no se puedan mantener las medidas de seguridad cuando la escuela regrese por completo en septiembre. «Con una semana, una semana gratis, es posible. Cuando tengamos 1.600 estudiantes, será difícil, especialmente durante la transición de una lección a otra», dice.

En última instancia, lo crucial para las escuelas podría ser su capacidad de responder con flexibilidad, monitoreando cuidadosamente cualquier brote potencial y cerrando rápidamente cuando sea necesario.

Es comprensible que los padres ejerzan mucha presión para mantener a sus hijos seguros, y muchos todavía no se sienten cómodos al regresarlos a la escuela, dice Slingenbergh. Pero la mayoría de ellos reconoce que es un equilibrio delicado. «Es solo una cuestión de sopesar los riesgos de los codiciosos, los niños que tienen una educación adecuada y cuidan su salud mental», dice Minshall.

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