abril 20, 2021

Esta es la gran posibilidad de que SpaceX realmente haga historia

El miércoles 27 de mayo, a las 4:33 pm, hora del este de EE. UU., Los astronautas de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley están programados para lanzarse a la órbita para una cita con la Estación Espacial Internacional. Esto es algo estándar, excepto por tres hechos importantes: será la primera vez en casi nueve años que los astronautas estadounidenses volarán al espacio desde tierra estadounidense; será la primera vez en la historia que los astronautas hayan alcanzado la órbita terrestre baja en un cohete y nave espacial construidos comercialmente; y será la primera vez en sus 18 años de historia que SpaceX ha lanzado humanos al espacio.

La misión, llamada Demo-2, despegará del Centro Espacial Kennedy en Florida. Behnken y Hurley volarán en la ISS a bordo del SpaceX Crew Dragon, lanzado utilizando el cohete Falcon 9 de la compañía. La misión podría durar entre 30 y 119 días, dependiendo del estado del Crew Dragon y si la NASA necesita que la pareja se quede más tiempo para ayudar con las operaciones en la estación. La agencia no tomará esta decisión hasta que ya estén en órbita. De todos modos, 119 días es el máximo porque los paneles solares de Crew Dragon no están diseñados actualmente para resistir la degradación durante más de 120 días.

La fecha de lanzamiento de la próxima misión de la ISS Crew Dragon, Crew-1, no se fijará hasta que Demo-1 regrese de forma segura a la Tierra. Esa misión, que planea traer a un japonés y tres estadounidenses al espacio, utilizará una versión de la cápsula diseñada para durar 210 días en órbita.

La NASA no ha lanzado humanos al espacio desde suelo estadounidense desde que el transbordador espacial voló por última vez el 21 de julio de 2011. El plan siempre ha sido transferir misiones a la órbita de la Tierra en el sector privado por primera vez, primero para la carga, proporcionar misiones a la EEI y luego a los vuelos de los astronautas a través del Programa de tripulación comercial (PCC). La NASA ha otorgado enormes contratos a Boeing y SpaceX para construir los vehículos de la tripulación necesarios y esperaba tenerlos en funcionamiento para 2017.

Mientras tanto, la NASA ha pagado a Rusia más de $ 4 mil millones para llevar a sus astronautas a la EEI a bordo de las misiones Soyuz. Pero la línea de tiempo se ha deslizado, obligando a la NASA a desembolsar dinero adicional para los boletos de Soyuz y, en un momento dado, plantea la extraña posibilidad de que la EEI no haya sido ocupada por primera vez en dos décadas. La carga financiera y el colapso de las relaciones entre Estados Unidos y Rusia en la última década han presionado más a la NASA para que deje de depender de Soyuz. Una exitosa misión Demo-2 ofrece a la NASA una nueva opción preferible para su programa de vuelo espacial humano.

SpaceX y Boeing casi nunca han estado a tiempo. Aunque SpaceX ha superado todas sus pruebas principales, experimentó su retroceso más significativo en abril de 2019, cuando un incendio de la plataforma de lanzamiento destruyó una de sus cápsulas Crew Dragon solo un mes después de que el vehículo finalizó con éxito un vuelo de prueba no tripulado. Esa explosión finalmente llevó a Demo-2 a 2021. Mientras tanto, el vuelo de prueba de diciembre para Starliner nunca llegó a la EEI debido a uno de los muchos defectos de software. Boeing repetirá esta misión más tarde en el otoño.

La misión del miércoles, sin embargo, es un gran avance para SpaceX y la industria espacial comercial. El CEO de SpaceX, Elon Musk, quiere algún día enviar humanos a Marte a través de su vehículo Starship y establecer un sistema de transporte interplanetario sostenible. Crew Dragon es el primer paso para transformar SpaceX en una compañía espacial humana, y se espera que el vehículo realice misiones privadas de astronautas y turistas en los próximos años. Si tiene éxito, las misiones iniciales tripuladas de Crew Dragon y Starliner demostrarán que el vuelo espacial privado es técnicamente viable, aunque las compañías aún tendrán que lidiar con el caso corporativo.

El programa de la tripulación comercial no fue simplemente un acto desinteresado de la NASA para abrir oportunidades para la industria privada; También era una forma de ahorrar dinero. En el apogeo del transbordador espacial, cada misión costó casi $ 1.8 mil millones (en dólares de 2021). Ahora la NASA está pagando a SpaceX $ 55 millones por astronauta por cada misión de Crew Dragon. Un análisis reciente de la Sociedad Planetaria estima que la NASA ha invertido solo $ 6.6 mil millones para llevar a Crew Dragon y Starliner a la plataforma de lanzamiento, mucho más barato de lo que la agencia probablemente habría gastado en desarrollar su propio vehículo para el transporte en órbita. baja terrestre En cambio, la NASA ha enfocado sus recursos en el desarrollo de la arquitectura del espacio profundo para un regreso a la luna y el eventual viaje a Marte (ese programa también está muy por detrás de los programas).

Ha habido muchas críticas directas a la decisión de la NASA y SpaceX de continuar con Demo-2durante la covida de la pandemia 19. Uno de los rumores más notables fue el ex administrador adjunto de la NASA, Lori Garver, quien dijo en abril en el Atlántico: «No estoy seguro de arriesgar tantas vidas para tirar a dos personas en el mismo lugar». hemos estado yendo durante 20 años debería tener prioridad «.

Con muchos proyectos de la NASA ralentizados o bloqueados permanentemente por la pandemia, el PCCh ha sido uno de los pocos programas que continúa como negocio normal. Aunque la agencia ha reducido al mínimo los contactos de Behnken y Hurley con el mundo exterior, los cientos de personal de la NASA y SpaceX necesarios para comenzar la misión aún deben correr el riesgo de exponerse al coronavirus. La NASA y SpaceX afirman que están tomando precauciones para aumentar la distancia social entre las personas en el lugar y haciendo que los empleados trabajen por turnos para minimizar los contactos. Se pide a los espectadores que se queden en casa y vean el lanzamiento de forma remota. «Ningún virus es más fuerte que el deseo humano de explorar», dijo Jim Bridenstine, administrador de la NASA. tuiteó en abril. Y Musk ha declarado públicamente su oposición a las medidas de bloqueo, incluida la reapertura de una fábrica de Tesla en Fremont, California, desafiando las órdenes de quedarse en casa. Si Demo-2 se retrasa, no será por el coronavirus.

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