febrero 28, 2021

Hay un signo tentador de un planeta en una zona habitable en Alpha Centauri

Los nuevos descubrimientos: El potencial del sistema Alpha Centauri para albergar mundos portadores de vida siempre ha intrigado a los científicos, pero nunca se ha establecido ningún exoplaneta conocido allí, en parte porque la proximidad significaba que era demasiado brillante para que los astrónomos realmente redujeran cualquier objeto planetario en un área. Pero en un artículo publicado el miércoles en Nature Communications, un equipo internacional de astrónomos que usaba el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral en Chile encontró una señal de luz de imagen térmica de la zona habitable de Alpha Centauri A.

Dime más: La señal se derivó de Near Earths en la región Alpha Center (NEAR), un proyecto de $ 3 millones apoyado por ESO y Breakthrough Watch. Esta última es una iniciativa respaldada por el multimillonario ruso Yuri Milner para buscar planetas rocosos del tamaño de la Tierra alrededor de Alpha Centauri y otros sistemas estelares a 20 años luz de nosotros.

NEAR pudo presentar actualizaciones al VLT que incluían un cronógrafo térmico, que puede bloquear la luz de las estrellas y buscar firmas de calor de los objetos planetarios a medida que reflejan la luz de su estrella. Encontró la señal alrededor de Alpha Centauri A después de analizar 100 horas de datos.

Advertencias principales: El planeta en cuestión ni siquiera ha sido nombrado todavía y su existencia no ha sido verificada. La nueva señal sugeriría que es del tamaño de Neptuno. Esto significa que no estamos hablando de un mundo parecido a la Tierra, sino de un planeta de gas caliente de cinco a siete veces más grande que la Tierra. Si es el hogar de la vida, probablemente sería vida microbiana colgando de las nubes. Y la señal podría muy bien ser causada por cualquier otra explicación, como el polvo cósmico caliente, un objeto más distante en el fondo o fotones extraviados.

Confirmar la existencia del planeta no debería ser demasiado difícil: los astrónomos simplemente tienen que volver a mirar el objeto y ver si su nueva posición corresponde a una órbita. Aún no está claro cuándo se llevará a cabo algún tipo de investigación de seguimiento.

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