abril 20, 2021

La influencia de 1918 en el MIT

La epidemia de gripe de 1918, que mató a casi 50 millones de personas en todo el mundo, golpeó a los Estados Unidos en tres olas devastadoras. Pero su llegada al MIT es poco más que una nota en los archivos del Instituto, eclipsado por la urgencia de entrenar soldados para la Gran Guerra.

Con el comienzo del año académico 1918-1919 acercándose, el Instituto era todo menos normal. Estados Unidos había estado en guerra desde abril de 1917 y el presidente del MIT, Richard Maclaurin, estaba firmemente convencido de que «las instituciones académicas, especialmente aquellas con fuertes programas científicos y de ingeniería, deben desempeñar un papel central en la defensa nacional». A fines de 1917, la facultad había decidido apoyar el esfuerzo de guerra tomando cursos casi continuamente durante todo el año, omitiendo temporalmente a aquellos menos importantes para la guerra.

portada desde 1918 de tecnología

La tecnología

En julio de 1918, Maclaurin fue designado por el Secretario de Guerra de los Estados Unidos como director educativo del nuevo Cuerpo de Entrenamiento del Ejército Estudiantil (SATC). Establecido por el gobierno a principios de 1918, el SATC era similar al ROTC, ofreciendo a los voluntarios para el servicio militar la oportunidad de obtener educación universitaria mientras se entrenaban. Las responsabilidades de Maclaurin incluían elegir puestos para las unidades, seleccionar cursos y administrar la organización en todo el país.

Pero cuando el Departamento de Guerra decidió a principios de septiembre que quería tener cinco millones de tropas en Europa para el verano de 1919, Maclaurin tuvo que reorganizar rápidamente el SATC en lo que equivalía a una serie de campamentos de movilización. Un mes después, estos campamentos comenzaban en todo el país. Mientras el programa estaba lidiando con la epidemia de gripe, las dificultades de albergar y alimentar a los hombres y la necesidad de programas educativos completamente nuevos, todas las decisiones finales, involucrando a 524 instituciones y 150,000 hombres, se basaron en Maclaurin.

Justo cuando el MIT estaba finalizando la construcción de cinco cuarteles SATC y un comedor destinado a albergar a «mil hombres en una sesión», según informó The Tech, la gripe golpeó a Boston. A pedido de las autoridades locales y federales, el MIT pospuso el inicio del año académico en tres semanas. Para evitar grandes reuniones de personas, la ceremonia de presentación prevista para el SATC el 1 de octubre se suspendió el 11 de octubre y se retrasó la apertura del comedor. “El canciller y sus colegas desean que todos los estudiantes se mantengan alejados del Instituto hasta nuevo aviso. Los estudiantes que viven al este de la ciudad de Nueva York deben irse inmediatamente a sus hogares «, se lee en un aviso del 2 de octubre en The Tech. “Las oficinas de toda la Facultad deben estar cerradas y solo aquellos que realizan actividades absolutamente importantes serán admitidos en el Instituto. Nuestro objetivo es ayudar de cualquier manera posible a combatir esta terrible enfermedad que ahora parece haber superado su crisis. Instituto hombres, hagan su parte. Cuente este tiempo extra. Tomará algún tiempo antes de tomar otras vacaciones. »

La «terrible enfermedad» no dejaría al Instituto ileso. El 12 de octubre, The Tech comenzó a informar muertes por neumonía o la influencia de antiguos alumnos en el ejército. El 6 de noviembre, marcó la primera mención de enfermedad en el campus, con un aviso de muerte de dos estudiantes de SATC.

La noticia del inminente armisticio llegó al MIT unos días después. La edición del 9 de noviembre de The Tech informó que las noticias también incluían un poco más de detalles sobre el alcance de la epidemia de gripe en el campus. Un artículo sobre el uso de la fraternidad Phi Beta Epsilon como enfermería de la SATC establece que “en este momento hay cuarenta y cinco en la lista de pacientes. Durante el brote reciente, ochenta y tres pacientes fueron tratados. «Solo dos habían muerto.

Con el final de la guerra repentina, la necesidad del SATC se ha desvanecido y el MIT ha vuelto a entrenar a científicos e ingenieros. Después de una caída en la que, como señaló The Tech, «no había espíritu universitario ni vida universitaria», en diciembre comenzaron a formarse clubes sociales y deportivos. A finales de año, la epidemia había causado la muerte de al menos otros tres estudiantes y un instructor. Pero el costo que había cobrado en el Instituto no había sido registrado.

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