diciembre 9, 2021

La NASA quiere usar el sol para impulsar futuras misiones en el espacio profundo

Mientras que otras naves espaciales, como Lucy, han utilizado energía solar para impulsar herramientas, Psyche estará entre las primeras misiones espaciales de la NASA en utilizar energía solar tanto para operaciones a bordo como para propulsión.

Paulo Lozano, director del laboratorio de propulsión espacial del MIT, dice que Psyche podría sentar las bases para una mayor exploración espacial con energía solar. Eventualmente, la tecnología podría ayudarnos a investigar más objetos celestes durante períodos más largos y potencialmente hacer que las misiones tripuladas fuera de la órbita de la Tierra sean más convenientes y factibles.

«De hecho, abre la posibilidad de explorar y comercializar el espacio de una manera que nunca antes habíamos visto», dice Lozano.

Debido a que una nave espacial que utiliza propulsión solar-eléctrica requiere menos propulsor que una de propulsión química, tiene más espacio a bordo para carga, instrumentos científicos y, algún día, astronautas. Una empresa, Accion Systems, está desarrollando propulsores de iones más eficientes para Cubesat, satélites más grandes y otras naves espaciales.

La tecnología de propulsión solar ya es común en los satélites que orbitan alrededor de la Tierra, pero hasta ahora no ha sido una alternativa lo suficientemente poderosa a los motores de propulsión química para usarse a menudo en naves espaciales con destino al espacio profundo. Los avances en la propulsión eléctrica solar cambiarán eso.

La tecnología detrás de Psyche tuvo su primera prueba importante en Dawn, una nave espacial exploratoria que utilizaba energía solar y propulsores de iones. Dawn finalmente se quedó en silencio mientras orbitaba el planeta enano Ceres (donde permanecerá en órbita durante décadas) en 2018, tres años después de que finalizara la misión. Estos propulsores pueden funcionar durante años sin quedarse sin combustible, pero proporcionan un empuje relativamente bajo en comparación con la propulsión convencional.

Los propulsores de Psyche podrán generar un empuje tres veces mayor que sus predecesores y, aproximadamente un año después del lanzamiento, recibirán ayuda de la atracción gravitacional de Marte para cambiar su trayectoria antes de alcanzar su objetivo en 2026.

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