La pandemia nos acerca al futuro del robot para llevar

La pandemia nos acerca al futuro del robot para llevar

Starship

En la mañana del 30 de marzo, salí de mi casa en Washington, DC, hacia el campus de la Universidad George Mason en Fairfax, Virginia. En cuestión de horas, el alcalde de Washington DC, Muriel Bowser, y el gobernador de Virginia, Ralph Northam, emitirían órdenes coordinadas de estadía en el hogar. Pero iba al campus de GMU para ver una nueva tecnología aparentemente adaptada por el momento: tecnología que podría ayudar a las personas a obtener alimentos sin los riesgos de las interacciones cara a cara.

El campus estaba extrañamente silencioso; La mayoría de los estudiantes y el personal habían sido enviados a casa por mucho tiempo. Pero cuando me acerqué a un Starbucks en el extremo norte de GMU, escuché un leve zumbido y vi un robot de seis ruedas con forma de microondas, bajó por la acera, giró y estacionó frente al bar. El robot parecía, y esencialmente era, un gran refrigerador blanco sobre ruedas. Era un robot de entrega para Starship, una startup que ha estado operando en el campus desde principios del año pasado.

Incluso antes de la pandemia de COVID-19, pequeños robots de acera como este parecían ganar lentamente tracción aquí y en general. Por lo general, estos robots son lo suficientemente livianos y se mueven lo suficientemente lento como para no dañar a nadie. Esto permitió a las empresas comenzar a usarlos en aplicaciones del mundo real, con una supervisión mínima, en un momento en que los vehículos autónomos más grandes diseñados para el uso en carretera todavía parecen estar lejos del uso comercial tradicional.

En estos días, por supuesto, los bloqueos de coronavirus han creado una mayor demanda de entregas de alimentos. En las últimas semanas, he hablado con ejecutivos de dos compañías diferentes de robots de acera, Starship y Kiwibot. Ambos dicen que están escalando para construir nuevos robots y distribuir el servicio en nuevas áreas ante un interés sin precedentes.

Las entregas de robots siguen siendo lo suficientemente raras como para que sea fácil descartarlas por curiosidad. Pero es un error. La tecnología funciona ahora. Starship ya tiene cientos de robots en servicio que proporcionan comida a clientes reales. Impulsado por la demanda de los clientes bloqueados, ese número pronto podría aumentar a miles y finalmente a millones. Con costos más bajos y sin la necesidad de propinas, los robots podrían hacer que las comidas para llevar sean más populares que nunca al mover gradualmente las entregas de alimentos dirigidas por humanos.

Los robots de acera no eliminarán por completo la entrega de alimentos dirigida por el hombre. Necesitaremos robots más grandes y rápidos que viajen por la calle para llegar a los clientes en muchas áreas suburbanas y rurales. Pero el rápido crecimiento de Starship es una señal de lo que vendrá. En una década o dos, tener un ser humano que te traiga comida puede parecer anacrónico como pagar llamadas de larga distancia.

Y en este momento, por supuesto, hay un claro llamado para una entrega de alimentos menos humana.

El antiguo dominio

Fairfax City, Virginia, justo al norte de la Universidad George Mason, representa una de las áreas de expansión más nuevas de Starship. La compañía lanzó el servicio de entrega de la ciudad la semana pasada y la creación tomó solo unas pocas semanas gracias a la estrecha colaboración con los funcionarios de la ciudad que sintieron una sensación de urgencia debido al coronavirus.

«Hay personas en nuestra ciudad que terminarán confiando en este servicio como una forma de acceder a los alimentos», dijo a Ars Chris el director de desarrollo económico de Fairfax City. Bruno dice que el servicio proporcionará algunos alimentos del Safeway local y comida para llevar de varios restaurantes cercanos.

El residente de Fairfax City, Stuart James, le dice a Ars que de repente el servicio parece estar en todas partes de su ciudad. Cuando fue de compras a Safeway el viernes pasado, vio a personas de la nave espacial elegir alimentos, pagarlos y cargarlos en robots. James intentó ordenar la cena para su familia usando Starship el sábado por la noche, pero no pudo hacerlo. La aplicación decía: «Nuestros robots están muy ocupados en este momento». Tuvo más suerte pidiendo el desayuno a la mañana siguiente.

«La comida llegó en unos 30 a 35 minutos», dijo James a Ars por correo electrónico. «Todavía hacía bastante calor».

A James realmente le gustó su experiencia inicial con la nave espacial. En cuanto al costo, confiar en robots no fue una recompensa. «Las tarifas cobradas parecían estar en línea con Grubhub y otras aplicaciones que he usado anteriormente», dice Ars. James también señala que las entregas de robots tienen una gran ventaja sobre otros servicios de entrega a pedido: no hay necesidad de volcar un robot.

Dada la novedad del servicio, James describe la aplicación Starship como «muy simple». No le permitiría agregar una tarjeta de crédito hasta el pago, por ejemplo. «Una vez que realiza el pedido, solo puede ver su pedido y no puede buscar otras cosas», dice.

Un video de Starship que explica brevemente cómo funcionan sus robots de entrega.

«Los niños se han vuelto locos»

Sin embargo, estos inconvenientes fueron más que compensados ​​por el «factor divertido», dijo James. «Los niños se volvieron locos cuando esa cosa llegó a casa. Te saluda amablemente cuando obtienes tu comida e incluso te dice ‘adiós y buen día’ cuando se va».

Las áreas de servicio previamente existentes de Starship también vieron una fuerte demanda. Por ejemplo, la compañía tiene un servicio de entrega de comestibles durante un par de años en Milton Keynes, un área suburbana densa a una hora de Londres. «Hemos visto que el acuerdo se duplicó de la noche a la mañana» tras el bloqueo del coronavirus en la región «, dijo el ejecutivo de Starship Ryan Touhy a Ars. Starship está trabajando actualmente con los socios locales Tesco y Co-Op para expandirse aún más El servicio.

En las últimas semanas, Starship ha lanzado otro servicio de entrega de comestibles en el DMV en el próspero vecindario de Chevy Chase en DC. Los clientes pueden elegir entre cientos de alimentos comunes del Broad Branch Market del vecindario, que van desde vino hasta pañales. Más al oeste, la compañía acaba de lanzar un servicio en Tempe, Arizona, justo al sur del servicio Starship existente en la Universidad Estatal de Arizona. Participan numerosos restaurantes de la zona. También hay un nuevo servicio en el centro de Mountain View, California, que ofrece entregas de comestibles y restaurantes, y Touhy dice que Irvine, California, comenzará a servir en breve.

Estos nuevos mercados se suman a los muchos servicios de naves espaciales que existen en muchos otros campus universitarios, incluyendo la Universidad de Houston, la Universidad de Purdue y la Universidad de Pittsburgh. La compañía también suministra alimentos a Estonia y está experimentando con aplicaciones industriales en Alemania y Dinamarca, dijo Touhy. «Tenemos muchos cientos de robots en todo el mundo».

El rápido crecimiento de Starship es particularmente impresionante porque la compañía no puede simplemente derribar un robot en una nueva ciudad y encenderlo. Debe obtener la aceptación de los funcionarios de la ciudad, inscribirse en los socios comerciales y asegurarse de tener suficientes recursos de fondo para apoyar a cada robot.

También debe crear un mapa. Como la mayoría de los proyectos de conducción autónoma, Starship mapea previamente cada área en la que operan sus robots. Esto ayuda al robot de varias maneras. Puede verificar su posición detectando las posiciones de los puntos de referencia conocidos. El mapa también ayuda al robot a comprender qué objetos son parte del paisaje y cuáles es probable que se muevan, lo que ayuda al proceso de planificación. Si el robot nota que el entorno difiere del mapa, envía información a la sede central para que el mapa pueda actualizarse.

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