febrero 21, 2024

Nvidia / Arm no facilitará el matrimonio

Nvidia está adquiriendo Arm de Softbank en un acuerdo de $ 40 mil millones (la mayor parte en acciones, gracias a la valoración de alta participación de Nvidia). Y si bien esto suena como una fusión interesante de tecnologías complementarias, existen muchos desafíos que podrían hacer que esta combinación sea muy problemática.

En primer lugar, ¿detendrá la adquisición a muchos de los licenciatarios de Arm, sobre todo Qualcomm, Broadcom y otros proveedores de chips, y quizás incluso Apple? De repente, un modelo de licencia abierta pertenece a un competidor que fabrica chips. Nvidia dice que mantendrá el modelo abierto en su lugar y Arm funcionará por separado, pero eso es poco probable a largo plazo. Arm es históricamente una empresa de licencias de propiedad intelectual sin capacidad de fabricación de chips para competir con sus licenciatarios. Esto es muy similar a un modelo de código abierto tan frecuente en software. Esto le dio un tremendo impulso en la concesión de licencias de su propiedad intelectual. Ahora será propiedad de una empresa que vende patatas fritas. Esto crea una dinámica muy diferente.

En última instancia, Nvidia quiere ser un jugador importante en el espacio general de los chips y competir con los grandes (por ejemplo, Intel), especialmente en el centro de datos con sus capacidades gráficas y en IA. De ahí su crecimiento en los últimos dos años y es importante para su éxito. Sospecho que Nvidia ve a Arm como una forma de convertirse en un proveedor de centro de datos de servicio completo. Pero varias empresas han intentado impulsar ARM como un procesador de centro de datos viable, y en particular como una solución en la nube, con poco éxito.

Qualcomm, que tiene mucha experiencia y credibilidad, tenía un producto de centro de datos basado en la arquitectura ARM (centriq) hace unos años y no pudo hacerlo. Lo mismo con AMD. Hay algunas empresas más pequeñas que todavía lo están intentando y Google y AWS tienen licencias ARM para hacer lo suyo, pero será un camino difícil para ganar una tracción significativa. Así que este es un movimiento arriesgado para Nvidia en el mejor de los casos, e históricamente la compañía no ha sido buena en producir una familia de procesadores completa, incluso si lo intentó (y con núcleos ARM) y falló.

Incluso compró un proveedor de módems inalámbricos (Icera) en 2011 para poder integrar el módem en sus chips. Estaba dirigido principalmente al espacio móvil al rojo vivo, pero ese esfuerzo fue un fracaso. Ahora pasa al centro de datos, donde se encuentra el mayor potencial de crecimiento. Pero, ¿tendrá éxito esta vez? Queda por ver cuánto puede competir la empresa con Intel y AMD con una oferta basada en ARM y centrada en GPU para el centro de datos / nube. Ser un proveedor de procesadores de capacidad completa es más difícil que ser realmente bueno en el diseño de GPU.

Nvidia tiene la mejor tecnología en el espacio de las GPU y ha tenido mucho éxito vendiendo en la PC y ahora en el espacio del centro de datos con sus GPU. ¿Intentará presionar a Arm para que adopte su propia GPU en lugar de la actual familia de GPU de Arm llamada Mali? ¿Qué significa esto para los licenciatarios de Arm IP? Qualcomm creó su propio diseño de GPU, llamado Adreno, ya que no obtuvo suficientes capacidades de los diseños de Arm, como lo hicieron Apple y otros. Mali no es realmente la GPU más poderosa, por lo que cualquier mejora que ofrezca Nvidia podría ser beneficiosa para el mercado. Pero muchos proveedores de chips no querrán estar vinculados a una empresa que ven como un competidor final.

Se podría argumentar que Arm ofrece a Nvidia una posición sólida para ir tras el mercado móvil. Y la adquisición podría ayudar en ese frente, pero la mayoría de los principales proveedores de teléfonos inteligentes usan chips de Qualcomm, que compiten directamente con lo que Nvidia está tratando de hacer en GPU e IA (Qualcomm hace lo suyo aquí, ni siquiera usa el ‘Basic IP Arm ahora disponible) y Mediatek que licencia el IP Arm, pero generalmente compite en un nivel bajo a medio en teléfonos (y también hay otros, como Samsung y HiSilicon / Huawei que fabrican sus propios chips IP Arm ). Así que no creo que Nvidia se convierta en un importante proveedor de chips para teléfonos inteligentes en el corto plazo. Incluso si decide ofrecer un chip completo, es probable que sea de gama alta y compita directamente con Qualcomm, que sería difícil de superar dada su posición en el mercado y la solidez del producto.

También existe un fuerte impacto psicológico negativo en la combinación de Nvidia y Arm para los licenciatarios. ¿Ser propietario de Arm le dará a Nvidia una ventaja competitiva en el mercado, ya que no tendrá que licenciar ni pagar regalías por la propiedad intelectual que usaría para fabricar chips? ¿Y otros estarán dispuestos a subsidiar a Nvidia pagando regalías a Arm? ¿Temerán los licenciatarios que su uso propietario de Arm IP pueda verse comprometido o utilizado por Nvidia de alguna manera? Creo que esto va a ser un problema, no a corto plazo, ya que no se puede simplemente extraer y reemplazar la tecnología, sino a largo plazo, especialmente para los jugadores más grandes que tienen los medios para hacerlo ellos mismos y eventualmente se alejarán del IP Arm si lo perciben como un riesgo. Esto probablemente tomaría al menos 2-3 años de esfuerzo, pero podría suceder si los licenciatarios estuvieran preocupados. Apple, por ejemplo, construyó sus propios chips para Mac para sacar a Intel de sus sistemas, e Intel no era una amenaza competitiva directa.

Finalmente, ¿permitirá China que se lleve a cabo esta adquisición? Como empresas que cotizan en bolsa, están dentro del ámbito de competencias de las agencias reguladoras, al menos en los EE. UU., La UE y China. Arm es una empresa con sede en el Reino Unido y se han hecho concesiones para aumentar las instalaciones de investigación y desarrollo en el Reino Unido, lo que podría aplacar cualquier rechazo de la UE. Pero después de la adquisición, Arm puede considerarse una empresa estadounidense. ¿Las licencias de tecnología ARM estarán incluidas en los términos del boicot a China por parte de la administración Trump? ¿Tendrá que dejar de otorgar licencias de IP a China, específicamente a Huawei, pero potencialmente también a Mediatek (Mediatek es taiwanés pero todavía tiene mucha presencia en China)? Sería un gran inconveniente. No sé la respuesta, pero podría ser una gran preocupación y podría hacer que China piense en permitir que se complete la adquisición …

Entonces, en conclusión, esta adquisición está lejos de ser un fracaso para Nvidia, ya que hay muchos desafíos a largo plazo que enfrentará en el mercado.

Jack Gold es el fundador y analista principal de J.Gold Associates, LLC., Una empresa de análisis de tecnología de la información con sede en Northborough, MA., Que cubre los muchos aspectos de la informática empresarial y de consumo y las tecnologías emergentes. Síguelo en Twitter @jckgld o LinkedIn en https://www.linkedin.com/in/jckgld.

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