Ocado se abre camino hacia una plataforma robótica para alimentos y más allá

El minorista de alimentos Ocado no es muy conocido fuera del Reino Unido. Tambi√©n en el Reino Unido, Ocado tiene una cuota de mercado del 1,8%. Pero en los 20 a√Īos transcurridos desde que se lanz√≥ como uno de los primeros supermercados solo en l√≠nea del pa√≠s, la marca se ha convertido en sin√≥nimo de tecnolog√≠a. Esto es gracias a inversiones en aprendizaje autom√°tico, rob√≥tica, almacenes automatizados y proyectos de investigaci√≥n y desarrollo para desarrollar brazos rob√≥ticos capaces de recolectar y envasar art√≠culos delicados como frutas.

La empresa Hatfield, con sede en Inglaterra, ha pasado de ser un supermercado en l√≠nea a una plataforma que proporciona a minoristas como Kroger la tecnolog√≠a para desafiar a empresas como Amazon, que contin√ļa expandi√©ndose a los supermercados. Y as√≠ como Amazon ofrece todo tipo de productos en su plataforma, las ambiciones de Ocado ahora van mucho m√°s all√° del gasto.

La semana pasada, Ocado realizó sus primeras adquisiciones cuando adquirió no una, sino dos empresas de robótica estadounidenses por un total combinado de 287 millones de dólares. Uno es Kindred Systems, una empresa con sede en San Francisco que construye robots de selección de piezas habilitados para IA para empresas de comercio electrónico. La otra es Haddington Dynamics, una empresa de investigación y desarrollo con sede en Henderson, Nevada, que desarrolla brazos robóticos ligeros y hábiles.

Ocado tambi√©n compr√≥ recientemente una participaci√≥n minoritaria en otra startup de rob√≥tica de San Francisco llamada Myrmex, que est√° construyendo robots m√≥viles aut√≥nomos y ¬ęsistemas inteligentes de gesti√≥n de recursos¬Ľ que cubren las entregas de hacer clic y recoger. Como parte de este acuerdo, Myrmex desarrollar√° un ¬ęproducto a medida¬Ľ para los almacenes de Ocado.

Arriba: brazo robótico de Haddington

Tener una empresa con sede en el Reino Unido que invierte tanto en nuevas empresas estadounidenses revierte un flujo de fusiones y adquisiciones que fluye en la dirección opuesta. Pero a medida que la pandemia ha puesto el foco en el comercio minorista en línea (las acciones de Amazon y Ocado casi se han duplicado desde marzo), Ocado se dirige ahora a la yugular del comercio electrónico.

¬ęSi hay dos temas que ahora est√°n en la cima de las agendas de las juntas de comestibles en todo el mundo, es COVID-19 y c√≥mo crear funciones en l√≠nea exitosas¬Ľ, dijo a VentureBeat el CEO de Ocado, James Matthews.

Arriba: James Matthews, director ejecutivo de Ocado Technology

Eso no cambia necesariamente la misi√≥n de Ocado, pero la compa√Ī√≠a ahora se encuentra en una posici√≥n s√≥lida para capitalizar a los minoristas que buscan pasar al comercio electr√≥nico.

¬ęA medida que el mundo avanza m√°s r√°pido en l√≠nea para las compras, la necesidad de una soluci√≥n rentable para los minoristas es cada vez m√°s importante¬Ľ, continu√≥ Matthews. ¬ęEntonces, aunque COVID-19 no necesariamente ha acelerado nuestras ambiciones, que siempre han sido empujar la frontera de la rob√≥tica inteligente y la automatizaci√≥n, ciertamente tampoco las ha ralentizado¬Ľ.

De revendedor a plataforma tecnológica

Aunque Ocado es un punto d√©bil en el radar del comercio minorista de alimentos, sus inversiones en tecnolog√≠a e infraestructura han pagado cada vez m√°s dividendos. En 2014, se asoci√≥ con Morrison’s, el cuarto minorista de comestibles m√°s grande del Reino Unido, ya que adopt√≥ tard√≠amente el comercio electr√≥nico. Al a√Īo siguiente, Ocado anunci√≥ Ocado Smart Platform (OSP), abriendo formalmente toda la pila de tecnolog√≠a, incluidos los sistemas de software y los activos f√≠sicos, para que los minoristas de comestibles internacionales obtengan la licencia de un servicio totalmente integrado.

Desde entonces, Ocado ha ayudado a Groupe Casino en Francia a construir almacenes rob√≥ticos y ha firmado con Sobeys (Canad√°), ICA (Suecia) y Bon Preu (Espa√Īa). Podr√≠a decirse que su mayor acuerdo hasta la fecha lleg√≥ en 2018, cuando Ocado cortej√≥ con √©xito a Kroger, una de las cadenas de supermercados m√°s grandes del mundo (solo superada por Walmart en los EE. UU.).

Hasta la fecha, Kroger y Ocado han anunciado nueve ubicaciones para albergar centros de cumplimiento de clientes (CFC) con infusi√≥n rob√≥tica de varios tama√Īos. Estos cubren Ohio, Florida, Maryland, Georgia, Texas, Wisconsin, Michigan y otros dos sitios en las regiones del oeste y noroeste del Pac√≠fico. Se espera que el primer centro abra a principios del pr√≥ximo a√Īo en Monroe, Ohio, seguido de uno en Groveland, Florida.

Una vez que Ocado elige un socio, no funcionar√° con ning√ļn competidor en ese pa√≠s, por lo que Kroger tiene a Ocado para √©l solo en los EE. UU.

M√°s all√° del gasto

Haddington Dynamics, la adquisición menos costosa de Ocado por $ 25 millones, podría ayudar a reducir el costo de instalación de brazos robóticos en la red CFC de Ocado. Pero la adquisición de Kindred es más notable, ya que abre Ocado a industrias mucho más allá de la logística de alimentos.

Los clientes de alto perfil de Kindred incluyen American Eagle y Gap, que recientemente triplicó su flota de robots Sort de Kindred a más de 100 en sus centros de distribución.

Los robots de clasificaci√≥n ¬ępick-and-place¬Ľ utilizan lo que Kindred llama AutoGrasp, una plataforma de inteligencia artificial que combina la visi√≥n por computadora y los algoritmos de manejo para elegir y empaquetar los art√≠culos correctos para cada pedido de cliente. Una vez que se instala un robot en el sitio, Kindred ofrece a los clientes acceso a controles remotos de ¬ęteleoperaci√≥n¬Ľ y servicios de ingenier√≠a para garantizar que los robots se puedan administrar y monitorear de forma remota.

Arriba: El robot Kindred’s Sort utiliza AutoGrasp para seleccionar, colocar y clasificar art√≠culos en los pedidos de los clientes.

Para Ocado, Kindred sirve no solo como una adquisición de tecnología y talento, sino también como un punto de entrada al mercado minorista más amplio. El mercado de robótica de almacén se fijó en alrededor de $ 6,12 mil millones en 2019, una cifra que se espera que alcance los $ 25,8 mil millones para 2025. Ir más allá de los comestibles probablemente ayudará a Ocado a obtener una porción más grande. de ese pastel.

Seg√ļn Matthews, el enfoque a corto plazo de Ocado se mantendr√° principalmente en los comestibles, que es para lo que se cre√≥ la plataforma inteligente de Ocado, pero no ve ninguna raz√≥n para reducir los horizontes de la empresa.

¬ęEl mercado global de soluciones de picking rob√≥ticas es considerable, con potencial de crecimiento sustancial en el futuro¬Ľ, dijo Matthews. ¬ęVemos potencial en una amplia gama de industrias diferentes, incluida la log√≠stica, la salud y la belleza y, por supuesto, la alimentaci√≥n¬Ľ.

Kindred y Haddington también le dan a Ocado acceso instantáneo a una amplia gama de talentos técnicos. Solo Kindred tiene alrededor de 90 empleados, la mitad de ellos ingenieros que ahora se unen a la división de tecnología de Ocado.

¬ęCreemos que estas adquisiciones tambi√©n ayudar√°n a desbloquear el valor de las soluciones Ocado Smart Platform existentes m√°s r√°pido de lo que es posible actualmente de forma independiente¬Ľ, dijo Matthews. ¬ęPor ejemplo, Kindred Systems ofrece experiencia adicional en funcionalidad en √°reas tales como autonom√≠a controlada y teleoperaci√≥n¬Ľ.

David y Goliath

Ocado podr√≠a haber intentado expandir su marca en la esfera del consumidor, pero el a√Īo pasado eligi√≥ vender la mitad de su negocio minorista en el Reino Unido al minorista brit√°nico Marks & Spencer, que ahora tambi√©n se beneficia de la infraestructura de Ocado a nivel nacional. La oportunidad de ayudar a otros a enfrentarse a los gigantes del mundo minorista es simplemente demasiado tentadora.

‚ÄúEn el pasado, lanzamos un almac√©n altamente automatizado cada pocos a√Īos; ahora estamos trabajando en varios simult√°neamente y hasta ahora nos hemos comprometido a entregar alrededor de 50 en todo el mundo ‚ÄĚ, dijo Matthews.

Si bien Amazon ya era una de las empresas más valiosas del mundo, COVID-19 consolidó ese estado, con su capitalización de mercado pasando de aproximadamente $ 900 mil millones a mediados de marzo a un pico de aproximadamente $ 1,7 billones en septiembre. .

Amazon tambi√©n ha adoptado durante mucho tiempo la automatizaci√≥n y la rob√≥tica para optimizar sus operaciones, lo que dificulta que otros compitan en igualdad de condiciones. Es por eso que hemos visto surgir una gran cantidad de empresas para ayudar a los jugadores m√°s peque√Īos con los tipos de tecnolog√≠as que disfruta Amazon.

La startup francesa de rob√≥tica Exotec recaud√≥ recientemente $ 90 millones para desarrollar sus robots Skypod industriales aut√≥nomos que pueden moverse horizontal y verticalmente y viajar a velocidades de hasta 9 mph. Los robots son parte de un sistema de selecci√≥n de ¬ęmercanc√≠a a persona¬Ľ que reduce la tensi√≥n y el esfuerzo f√≠sico en los trabajadores humanos del almac√©n.

Exotec ya cuenta con algunos clientes importantes, incluido el gigante minorista francés Carrefour y el rival europeo de Amazon, Cdiscount.

Arriba: Exotec: Skypod

A principios de este a√Īo, Berkshire Gray asegur√≥ la friolera de 263 millones de d√≥lares para su rob√≥tica infundida con IA, dise√Īada para automatizar el cumplimiento de los minoristas de comercio electr√≥nico.

Est√° claro que hay un apetito por tecnolog√≠as que ayuden a los David del mundo a lidiar con Goliat como Amazon, incluso si los ¬ęDavid¬Ľ son empresas de miles de millones de d√≥lares como Carrefour y Kroger.

Es posible que Ocado no sea un nombre familiar, pero est√° bien, siempre que contin√ļe asegurando asociaciones equitativas con Kroger. Y con Kindred y Haddington ahora bajo su protecci√≥n, se est√° moviendo all-in para hacer precisamente eso.

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